John Locke (1632-1704)

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Le philosophe John Locke, comme des penseurs tels que Thomas Hobbes et René Descartes, a souvent été souvent accusé par les chrétiens éthiciens sociaux de détourner de la tradition le droit naturel, en articulant des vues non bibliques de la nature humaine, et plus généralement la sécularisation moderne de la réflexion politique en Occident. Même face à ces graves accusations, l'influence de Locke sur les conceptions modernes de la liberté est importante, et sa place dans la tradition libérale classique est bien assurée. Avec un tel héritage controversé, sa vie et son œuvre méritent une attention particulière.

Né dans le Somerset, en Angleterre, le 29 août 1632, Locke a étudié à Oxford, pour finalement recevoir son diplôme en médecine. Sa pratique médicale le conduit à une association avec Lord Ashley, le futur  premier comte de Shaftesbury. Locke se retira ensuite en France, mais quand son mentor tomba en discrédit avec le gouvernement anglais, Locke s'enfuit en Hollande, vivre dans le secret et sous des noms d'emprunt. Cette vie clandestine était dangereuse, car il était impliqué dans les complots pour placer le Néerlandais Guillaume d'Orange sur le trône d'Angleterre, et dans ce que l’on allait appeler la Glorieuse Révolution. Ce tournant dans l'histoire constitutionnelle anglaise généra l’œuvre la plus célèbre de Locke, Deux traités du gouvernement, qui fournirent un cadre théorique pour les événements politiques de la révolution.

En plus de ses contributions dans deux traités sur la primauté du droit, la séparation des pouvoirs, et un gouvernement limité, les arguments de Locke en faveur de la tolérance religieuse, sont plus clairement exprimés dans ses Lettres sur la tolérance, tout autant fondamentales. Comme un spécialiste de Locke le résume, «Nous avons le droit à la liberté religieuse, parce que la nature de la Foi elle-même interdit la contrainte.» Locke observe à juste titre que l'esprit « ne peut être contraint à la croyance de rien par la force extérieure», mais les lois, en fin de compte, sont maintenues par la force. Toutefois, une telle contrainte n'est pas conciliable avec la croyance religieuse authentique. Comme Locke le conclut, « le pouvoir du magistrat ne s'étend pas à l'établissement de tous les articles de la foi ou du culte  par la force de ses lois. Pour que les lois ne soient d'aucune force, les  pénalités et les sanctions sont absolument impertinentes dans ce cas, parce qu'elles  ne sont pas propres à convaincre l'esprit. » Les Lettres sur la Tolérance deviendront, dans les colonies américaines, l'inspiration principale pour les questions de grande envergure sur les  libertés religieuses (englobant les juifs et les catholiques romains) de la Déclaration de Virginie sur la liberté religieuse.

Sources: John Locke: Lettre sur la tolérance édité par James H. Tully (Hackett Publishing, 1983), et Le Triomphe de la Liberté par Jim Powell (The Free Press, 2000).